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La Tierra desde el espacio: un punto azul pálido

La Tierra esférica: ver para creer

Todavía no se han cumplido más que unos sesenta años desde la primera vez en que el ser humano, personificado en el cosmonauta soviético Yuri Gagarin (1934-1968), pudo mirar a la Tierra desde el espacio. Aunque desde la Grecia clásica ya teníamos indicios de redondez, y desde la expedición de Magallanes y Elcano (1519-1522) contábamos con pruebas definitivas de su forma esférica, por fin en la década de 1940 pudimos hacer eso que tanto nos tranquiliza: ver. Ver para creer. En efecto, una vez finalizada la segunda guerra mundial los científicos empezaron a estudiar y desarrollar aplicaciones civiles para los enormes adelantos que se produjeron entre 1939 y 1945; entre ellos la energía nuclear (algo a lo que el ejército estadounidense se resistió durante un tiempo) y la cohetería. Los primeros cohetes que llegaban a la estratosfera a finales de los años 1940 llevaban cámaras de televisión adosadas al lomo, unas cámaras que por fin nos permitían ver la forma redonda del horizonte. Esta imagen fue tomada en mazo de 1947 por un cohete V2, diseñado por Wernher Von Braun (1912-1977), ahora trabajando para los Estados Unidos. Te la puedes descargar en su óptima definición desde NASA Images.

Vista del horizonte terráqueo con curvatura
Primeras vistas de una Tierra ¡esférica!

Conforme nuestros artilugios se han ido aventurando más y más lejos de la Tierra, siempre hemos tenido el instinto de volverlos para echar una mirada, aunque a veces fuera caro y arriesgado, y contemplar nuestro hogar desde una perspectiva nueva. Este artículo quiere llevar al lector en un pequeño viaje por esas imágenes que terminan haciéndonos conscientes de la fragilidad de nuestro diminuto punto azul pálido.

La Tierra desde nuestro satélite

1. La primera imagen (la que ilustra el encabezado de este texto) es una recreación artística del año 1917 que parte de un dibujo que se publicó en la revista Popular Science. Una “Tierra llena” cuelga majestuosamente sobre el paisaje lunar, todavía con el encanto de unos ciertos aires “meliescos”. Que buen momento para dejar volar la imaginación y echar un vistazo a la llegada a la luna de los primeros viajeros terrestres de ficción y su encuentro con los champiñones lunares y los nerviosos selenitas que se desintegran a paraguazos. Desde allí pueden contemplar por primera vez la Tierra llena (en ficción cinematográfica, claro). Todo es curioso en este entrañable clip, desde los trajes de los astrónomos hasta la vuelta a la Tierra por despeñamiento.

2. La segunda imagen ya es real, y fue tomada desde la lejanía lunar por la sonda de los Estados Unidos denominada “Orbiter I”. La fecha de la foto corresponde al día 23 de agosto de 1966 y se recibió en la estación de seguimiento de Robledo de Chavela, en Madrid (España). Es la primera foto de la Tierra, creciente en este caso, tomada desde la Luna. Puedes encontrar el original en la página web de la NASA con la referencia: Center: HQ, Center Number: 67-H-218,GRIN DataBase Number: GPN-2000-001588.

Primera fotografía de la Tierra tomada por una sonda que orbitaba la Luna en 1966.
Tierra desde la Luna 1966

3. En tercer lugar tenemos la que probablemente es la más famosa de esta serie de fotos. Fue tomada por los astronautas del Apolo VIII, la primera nave que circunnavegó la Luna en 1968. El alunizaje del Apolo 11 estaba al caer. Puedes encontrar el original en alta resolución el la página de la NASA con esta referencia: [Photo number(s): AS08-14-2383, 68-HC-870]

Tierra desde Aplo VIII
Tierra desde Apolo VIII

4. Por fin en 1969 el Apolo XI plasmó el viejo sueño humano de caminar sobre la Luna. Cuando la etapa de retorno del módulo de aterrizaje “Eagle” volvía a reunirse con el orbitador o módulo de mando, el astronauta Michael Collins, que se había quedado guardando el orbitador, tomó esta magnífica imagen: la Tierra, la Luna y una nave de fabricación humana fotografiadas desde otra nave humana. ¡Todo un despliegue para 1968! y algo que por cierto hoy ya no podemos y quizás ni siquiera sabemos hacer. Puedes ver la imagen en alta resolución en la web de la NASA haciendo click aquí: Tierra, Eagle, Luna desde módulo de mando.

Tierra desde Apolo XI
Tierra desde Apolo XI 1969

Imágenes de una Tierra distante

5. En 1977 la sonda Voyager I se alejó del sistema Tierra-Luna (el mundo sublunar del gran Aristóteles) salió a las esferas celestes (donde definitivamente no encontró ni quintaesencia ni éter) y tomo esta emocionante imagen de los dos astros. La foto está hecha desde una distancia de 12 millones de kilómetros (aproximadamente a un cuarto de camino de Marte) e incorpora ciertas mejoras técnicas, pues se tomaron varias imágenes filtradas por colores y se mezclaron después, corrigiendo a mayores el brillo lunar para que no quedara eclipsado por la relumbrante Tierra azulada. El original está en la web de la NASA con estas referencias: Center: JPL, Center Number: P-19891,GRIN DataBase Number: GPN-2002-000202.

Tierra y Luna desde Voyager I
Tierra-Luna (Voyager I) 1977

La Tierra desde Marte

6. El vehículo explorador (Rover) Spirit, tomó esta fotografía de la Tierra vista desde la superficie de Marte durante el crepúsculo local. Se trata de la primera foto de nuestro planeta, jamás tomada desde otro cuerpo celeste distinto a la Luna.  Aparecemos como una tenue estrella de la tarde, algo parecido a como se ve Venus desde la Tierra. La foto se tomó en marzo de 2004 y fue necesario modificar el contraste para lograr una mejor apreciación de nuestra humilde posición como vecinos interiores del planeta rojo. La foto está disponible en el Flickr de NASA Goddard Space Flight Center y os dejo el enlace para verla en alta resolución aquí: La Tierra desde Marte vista por el rover Spirit en 2004.

Earth From Mars

Un punto de color azul pálido

7. Y terminamos con el famoso punto azul pálido, el “pale blue dot” bautizado así por Carl Sagan (1934-1996). Esta foto también se tomó desde el Voyager I en junio de 1990, cuando la sonda espacial se encontraba ya a unos 4.000 millones de millas (6.500 millones de kilómetros), unas 43 unidades astronómicas (*), o sea más allá de la órbita de Neptuno. Por lo visto y ante la insistencia de Sagan y otros científicos del programa, la NASA asumió los riesgos e hizo girar la cámara del Voyager para tomar un mosaico de 60 fotos de todo el sistema solar. Cuando se buscó la ubicación donde se esperaba encontrar La Tierra, sólo se encontró un puntito azul de extrema palidez, con un tamaño inferior al pixel y que se confundía con las motas de polvo sobre la foto impresa. Pero ahí estaba nuestro hogar y este es el aspecto que tenemos desde los suburbios del sistema solar.

Pale Blue Dot (uitsnede)

En 2005 la sonda Cassini-Huygens, en órbita alrededor de Saturno, tomó está nueva imagen del punto azul pálido. La definición es algo mejor que la del Voyager y también la distancia es considerablemente menor (unas 10 unidades astronómicas). Se puede apreciar el sistema Tierra-Luna, casi un planeta doble visto desde esa distancia, lo cual quizás se acerque más a la fría realidad de la mecánica celeste que nuestra visión antropocéntrica de un planeta con satélite.

Tierra-Luna desde Cassini
Tierra-Luna desde Cassini

Safe Creative #1209182365276

(*) Se conoce como unidad astronómica a la distancia media entre la Tierra y el sol, aproximadamente unos 150.000.000 kilómetros. La Tierra por tanto dista 1 unidad astronómica del sol.

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