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Clasifica galaxias en Galaxy Zoo

Galaxy Zoo: El telescopio Hubble al alcance de todos

En abril del año 1990 se hizo realidad un viejo sueño que algunos astrónomos tuvieron tan pronto como se desarrolló la cohetería: contar con un telescopio potente en órbita con el que mirar el cielo sin las distorsiones que incluso en los días más claros causa la atmósfera terrestre. El telescopio Hubble, bautizado así en honor a Edwin Hubble (1889-1953), se encuentra en órbita a unos 590 km sobre la tierra y al principio fue calificado como “la herramienta de los años 1990” para los astrónomos. Se trata de un telescopio reflector con un espejo de 2,4 metros de diámetro que, si bien no es un telescopio gigante, si cuenta con la gran ventaja de no tener ningún velo de gas delante que dispersa la luz, por lo que su rendimiento final en términos de resolución y nitidez es mucho mayor que el de los telescopios gigantes con base terrestre.

Se solía decir hace años que hacer astronomía con telescopios en la Tierra era como hacer ornitología desde el fondo de un lago, o también que la mejor resolución de un telescopio terrestre conseguiría que pudiéramos leer los titulares de un periódico desde una distancia de 1 kilómetro. El telescopio Hubble terminó con eso, ahora ya no solo podemos leer los titulares, sino también la letra pequeña del artículo. En sus ya más de veinte años de funcionamiento el Hubble ha ampliado nuestra capacidad de ver el universo multiplicándola por un factor de 100.

Colaborar con Galaxy Zoo clasificando galaxias desde tu casa

Las ventajas del Hubble no se limitan sólo a la luz visible, sino que incluye también la franja ultravioleta (entre 90 y 330 nanómetros) e infrarrojo (más de 800 nanómetros), lo que ha permitido también el estudio de las transiciones atómicas de los elementos químicos más importantes relacionados con la luz emitida, y por tanto de su temperatura de origen y de sus propiedades físicas. Completamente desplegado, el Hubble mide 14 metros de largo y 4 metros de diámetro, con un peso de más de 11 toneladas. Su órbita, que como ya hemos mencionado cursa a 590 km de altura, tiene una inclinación de 28,5º respecto al plano del ecuador. Se alimenta de energía solar que recoge a través unos paneles fotovoltaicos desplegables y sustituibles que le suministran una potencia de hasta 4,5Kw.

Las previsiones iniciales eran de un período operativo de 15 años, con las correspondientes labores de mantenimiento y reparación en órbita, para las que finalmente se han realizado un total de 5 misiones por medio del transbordador espacial. La primera de ellas reparó el fiasco inicial en la resolución del gran espejo, que producía imágenes borrosas y el período de vida se ha prolongado ya hasta los presentes 22 años, tras los cuales el Hubble aún continúa proporcionando bellas imágenes de un universo asombroso. Aquí podéis ver un video sobre la quinta y última de estas misiones de mantenimiento.

El final de la misión Hubble se acerca

Todo satélite artificial esta sujeto a lo que se conoce como degeneración de la órbita, que es la pérdida consecutiva de altura por el rozamiento continuo con la atmósfera residual. Como las misiones del transbordador han sido suspendidas, cuando alguno de los componentes vitales del Hubble deje de funcionar la misión se dará por terminada y tampoco se podrán recuperar la pieza para exhibirla en un museo, como era el plan inicial. Es posible que se diseñe una misión robotizada que “escolte” al Hubble a su muerte gloriosa estrellándose en algún despejado océano.

El legado del telescopio Hubble

Sin embargo el Hubble nos deja una herencia impagable en forma de información sobre el mundo que habitamos; una información que todavía se tardará mucho en procesar y en cuyo estudio tú también puedes participar a través de Galaxy Zoo. Mientras tanto su sustituto ya está en preparación. Se trata del telescopio James Webb, cuya construcción está en marcha y cuyo lanzamiento está previsto para 2018.

El telescopio James Webb es mucho más avanzado que el Hubble y permitirá obtener imágenes del universo sólo 200 millones de años después del Big Bang. Para ello se está diseñando una misión mucho más complicada que consiste en situarlo en uno de los llamados “Puntos de Lagrange”, a una distancia de 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, fijo en el espacio (moviéndose con la Tierra, pero no alrededor de la Tierra) libre de perturbaciones y con todo el espacio despejado para mirar.

El planteamiento del proyecto James Webb tiene sus ventajas respecto al Hubble: mejor instrumentación, más nitidez y resolución, cero interferencia atmosférica, nula interposición de la Tierra en el espacio observable…Pero sin embargo también tiene el inconveniente de la lejanía. Cuando el Hubble se puso en órbita y se comprobó que las imágenes salían borrosas, en seguida se pudo localizar el fallo en el espejo, y repararlo en la siguiente misión del transbordador. Si ocurre algo así en el James Webb, la distancia de 1,5 millones de kilómetros (casi 4 veces más lejos que la Luna) lo sitúa fuera del radio de acción del anunciado sustituto del transbordador, el vehículo Orión, que con la crisis económica, veremos si finalmente ve la luz o no.

Proyecto Galaxy Zoo

Como en otros proyectos ya comentados en nuestra web Área Subliminal, el Galaxy Zoo se ha diseñado para que el trabajo conjunto de muchísimos voluntarios (más de 630.000 en este momento) haga una labor de desbroce y etiquetado previo que permita a los astrónomos trabajar con gran parte de la labor inicial ya realizada.

El programa recabará estadísticas de nuestras interacciones y en base a ellas elaborará esas clasificaciones previas de galaxias. Las características de esta labor hacen que ningún ordenador pueda todavía competir con la simple capacidad de observación y análisis del ser humano.

Anímate y participa en Galaxy Zoo, otro proyecto que demuestra que la ciencia real está al alcance de todos y que no es un terreno particular de nadie, ni un concurso de ideas en el que alguien se vaya a poner medallas, sino la verdadera gran empresa colectiva de la humanidad. Esta gran empresa necesita de muchas pequeñas labores en las que todos podemos participar y aportar nuestro pequeño esfuerzo.

Este es, otra vez, el vínculo al proyecto: Galaxy Zoo

Y aquí te dejamos un video descriptivo sobre el proceso de trabajo en Galaxy Zoo.

No te vayas sin ver un resumen con bella música de fondo, de algunas de las mejores imágenes tomadas por el telescopio espacial Hubble.

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